Астрономы обнаружили самую близкую к Земле экзопланету

Художественное изображение планеты в система альфа Центавра
(иллюстрация ESO/L. Calcada/N. Risinger).

Учёные нашли экзопланету размером с Землю. Примечательно, что находится она в самой ближайшей от нас звёздной системе альфа Центавра на расстоянии 4,4 световых лет. 

Эта ближайшая к Солнцу звёздная система является одним из самых ярких объектов на ночном небе. Она состоит из трёх звёзд – солнцеподобных α Центавра А и α Центавра B, а также красного карлика Проксима Центавра.

Первые предположения о существовании планет в этой области появились ещё в XIX веке. В наше время учёные создали компьютерные модели, которые показали, что там могут быть миры, похожие на Землю. Недавно спектрограф HARPS, установленный на 3,6-метровом телескопе в Европейской южной обсерватории (ESO) в Чили, позволил найти первую планету системы α Центавра.

"Наши четырёхлетние наблюдения позволили, наконец, выявить слабый, но достоверный сигнал от планеты, период обращения которой вокруг звезды α Центавра B составляет 3,2 дня, — говорит ведущий автор исследования Ксавье Дюмюск (Xavier Dumusque ) из университета Порту (Universidade do Porto) — Это чрезвычайное важное открытие, которое было сделано на пределе точности существующей техники!"

Чтобы обнаружить планету, международная команда на протяжении нескольких лет измеряла небольшие колебания в движении α Центавра B, вызванные гравитацией вращающегося по её орбите тела. Из-за небольших размеров планеты эти изменения крайне незначительны. Звезда периодически смещается то в одну, то в другую сторону со скоростью 51 сантиметр в секунду или 1,8 километра в час. Столь слабые колебания впервые удалось зафиксировать с Земли, что является абсолютным рекордом точности при подобных измерениях.

К сожалению, уже сейчас можно точно сказать, что никаких форм жизни на открытой экзопланете нет – слишком уж высока температура на поверхности, около 1200 градусов по Цельсию.

Всё из-за того, что орбита планеты проходит всего в 6 миллионах километров от звезды α Центавра В, пишут учёные в статье в журнале Nature. Эта дистанция в семь раз меньше, чем расстояние от Солнца до Меркурия.

Несмотря на непригодность для жизни, находка очень важна для астрономов. Так как наличие планеты в этом регионе свидетельствует о том, что поблизости могут располагаться и другие менее разогретые миры.

"Это первая планета с массой, близкой к массе Земли, обнаруженная у звезды, похожей на Солнце. Она обращается очень близко к своей звезде и слишком горяча, чтобы на ней возникла жизнь, но возможно, это лишь одна планета из нескольких, которые могут существовать в этой системе", — говорит соавтор исследования Стефан Адри (Stephane Udry) из университета Женевы (Université de Genève).

За два последних десятилетия новейшие инструменты, в том числе упомянутый "охотник за планетами" HARPS и орбитальный телескоп Kepler,, помогли астрономам открыть огромное количество экзопланет.

Около 800 из них вращаются вокруг звёзд, относящихся к тому же классу, что и Солнце. При этом подавляющее большинство открытых миров принадлежит к классу газовых гигантов, которые сходны по строению с Юпитером. 

Как правило, небольшие планеты, похожие на Землю, образуют системы, в которых собираются от двух до семи таких планет. Теперь у исследователей космоса есть все основания рассчитывать на обнаружение ещё как минимум одной подобной планеты в обитаемой зоне звёзд системы α Центавра, то есть на таком удалении от светила, где возможно существование жидкой формы воды.

К сожалению, существующая технология поиска позволяет обнаружить небольшие планеты, когда они расположены очень близко к своим звёздам. Но учёные не сомневаются, что новые методы появятся в самое ближайшее время.

Также по теме:
Объявлен новый претендент на звание второй Земли
Возможно, мы во Вселенной не одни, но до соседей очень далеко
Астрономы нашли расплавленную экзопланету размером меньше Земли
 

Сегодня