Космический аппарат "Рассвет" приближается к орбите Цереры

Аппарат Dawn, приближающий к Церере, в представлении художника

Аппарат Dawn, приближающий к Церере, в представлении художника
(иллюстрация NASA/JPL-Caltech).

Церера с расстояния 40 тысяч километров

Церера с расстояния 40 тысяч километров
(фото NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA).

Развёрнутое изображение поверхности Цереры
Аппарат Dawn, приближающий к Церере, в представлении художника
Церера с расстояния 40 тысяч километров
Развёрнутое изображение поверхности Цереры

Автоматическая межпланетная станция NASA "Рассвет" (Dawn) была запущена 27 сентября 2007 года для изучения самых крупных объектов главного пояса астероидов, расположенного между Марсом и Юпитером.

С 2011 по 2012 год "Рассвет" занимался исследованием астероида Веста, а сейчас приближается к своей второй цели — карликовой планете Церере, у которой проведёт следующие 16 месяцев.

Благодаря своим суперэффективным ионным двигателям малой тяги, зонд очень медленно подбирается к конечному пункту своего назначения. Таким образом, гравитация Цереры лишь слегка придерживает аппарат, что даёт инженерам NASA возможность плавно управлять зондом и последовательно выводить его на нужную орбиту.

Церера с расстояния 40 тысяч километров
(фото NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA).

Кроме того, медленное приближение позволяет специалистам на Земле получать массу прекрасных снимков карликовой планеты. Учёные уже во всю ломают голову о происхождении белых пятен на поверхности Цереры, которые могут быть доказательством криовулканизма.

Согласно намеченному плану, зонд должен достичь своей орбиты 6 марта 2015 года, о чём сообщается в пресс-релизе NASA. Главные надежды исследователей связаны с тем, что новые данные, полученные зондом, помогут пролить свет на процесс формирования планет и общие условия среды на заре существования Солнечной системы.

"Dawn близок к тому, чтобы сделать историю, — рассказывает руководитель проекта в Лаборатории реактивного движения NASA Роберт Мейз (Robert Mase). — Наша команда уже готова к сюрпризам и стремится выяснить, что же Церера приготовила для нас".

Развёрнутое изображение поверхности Цереры

На последних снимках зонда отчётливо видны многочисленные кратеры и белые пятна на поверхности карликовой планеты, которые, возможно, смогут поведать специалистам о том, как сформировалось это космическое тело, и как менялся его облик со временем. Учёные также планируют искать признаки текущей геологической активности на планете.

"И Веста, и Церера были на пути становления в качестве планет, но этот процесс был прерван гравитацией Юпитера, — поясняет заместитель главного исследователя Лаборатории реактивного движения Кэрол Рэймонд (Carol Raymond). — Эти два тела подобны ископаемым времён образования Солнечной системы".

По словам Рэймонд, Веста и Церера представляют собой образцы строительных блоков, из которых были собраны Марс, Венера и Земля. По мнению учёных, Веста наиболее близка по составу к ядру нашей планеты, а тела, подобные Церере, могли быть источником воды на ней.