Геология Плутона не похожа на геологию других планет

"Разжалованный" в 2006 году Плутон может снова стать планетой.

"Разжалованный" в 2006 году Плутон может снова стать планетой.
Фото NASA / JHUAPL / SwRI.

Ровные азотные ледники плато Спутник (справа) и горы из водяного льда (слева) на поверхности Плутона

Ровные азотные ледники плато Спутник (справа) и горы из водяного льда (слева) на поверхности Плутона
(фото НАСА / JHUAPL / SwRI).

"Разжалованный" в 2006 году Плутон может снова стать планетой.
Ровные азотные ледники плато Спутник (справа) и горы из водяного льда (слева) на поверхности Плутона

На протяжении всего 2015 года автоматическая межпланетная станция New Horizons ("Новые горизонты") радовала мир снимками Плутона. Теперь специалисты американского космического агентства НАСА опубликовали первые научные данные, полученные во время пролёта мимо самой малоизученной планеты Солнечной системы.

"Миссия New Horizons завершает первичную разведку, давая человечеству новый взгляд на этот увлекательный мир и систему его лун, – говорит директор подразделения планетных наук НАСА Джим Грин (Jim Greenв пресс-релизе агентства. – Наша станция не только пишет учебник по системе Плутона, но и вдохновляет нынешнее и будущие поколения продолжать искать что-то новое".

Космический аппарат максимально сблизился с Плутоном 14 июля, пройдя на расстоянии в 12,5 тысяч километров от его поверхности. При этом было собрано столько информации, что её передача на Землю займёт ещё четыре года. Но уже сейчас понятно, что этот мир не похож ни на один другой. Его разнообразные рельефы и характер грунта подобно лоскутному одеялу копируют геологические модели разных планет и их спутников.

Как и на Марсе, на Плутоне присутствуют летучие соединения, которые замерзают на поверхности, а затем сублимируются и поднимаются в атмосферу в виде газа. На его поверхности, так же как на спутнике Сатурна – Япете, яркие области соседствуют с тёмными. А сделанные ветром полосы на ледяных полях "роднят" планету со спутником Нептуна – Тритоном.

Геологическая активность Плутона обусловлена остатками радиоактивных элементов, сохранившимися со времён формирования карликовой планеты, и всё теми же летучими соединениями, циркулирующими между поверхностью и атмосферой. Плутон совершает оборот вокруг Солнца по эллиптической орбите за 248 земных лет, и эти вещества то выпадают в виде инея и остаются замороженными на протяжении десятилетий (своеобразная зима), то нагреваются и выделяют метан, азот и окись углерода (лето).

Снимки, сделанные станцией, показывают последствия этого сезонного процесса: обширная ровная область, известная как равнина Спутника, похоже, покрыта мягким азотным льдом, который скрывает астероидные кратеры.

"Их можно сравнить с затягивающимися отверстиями в желе, – говорит член команды New Horizons Кэрли Хоует (Carly Howett). – Всё указывает на то, что это исключительно эластичный лёд, уникальный для Солнечной системы".

Равнина Спутника граничит с тёмным, покрытым кратерами регионом Ктулху. Он несёт на себе следы массированных астероидных бомбардировок, которым четыре миллиарда лет назад подвергались все молодые планеты. По мнению учёных, тёмный цвет поверхности придаёт прошедший химическую обработку в атмосфере метан. Он оседает на полюсах, куда его приносят ветры.

Несмотря на то, что НАСА уже представляла многие открытия во время брифингов, статья в издании Science, является первой официальной публикацией результатов миссии. Помимо прочего она содержит и общие детали, например, уточняет диаметр Плутона – 2374 километра. Интересно, что форма планеты очень близка к сферической. Это означает, что во время формирования она была тёплой и мягкой, что позволило избежать деформации.