В сердце Млечного Пути найдены остатки мёртвой галактики

Катастрофа делает Млечный Путь уникальным в ряду других спиральных галактик.

Катастрофа делает Млечный Путь уникальным в ряду других спиральных галактик.
Фото NASA/ESA/Hubble Heritage Team.

Схема Млечного Пути, вид сверху. Красными линиями показан предполагаемый размер погибшей галактики Геракл.

Схема Млечного Пути, вид сверху. Красными линиями показан предполагаемый размер погибшей галактики Геракл.
Иллюстрация Danny Horta-Darrington (Liverpool John Moores University), NASA/JPL-Caltech, SDSS.

Схема Млечного Пути, вид сбоку. Красными линиями показан предполагаемый размер погибшей галактики Геракл.

Схема Млечного Пути, вид сбоку. Красными линиями показан предполагаемый размер погибшей галактики Геракл.
Иллюстрация Danny Horta-Darrington (Liverpool John Moores University), NASA/JPL-Caltech, SDSS.

Катастрофа делает Млечный Путь уникальным в ряду других спиральных галактик.
Схема Млечного Пути, вид сверху. Красными линиями показан предполагаемый размер погибшей галактики Геракл.
Схема Млечного Пути, вид сбоку. Красными линиями показан предполагаемый размер погибшей галактики Геракл.

Десять миллиардов лет назад Млечный Путь поглотил другую галактику. Это было, возможно, крупнейшее столкновение в истории нашей галактики, и оно делает её особенной. Остатки "проглоченной" системы до сих пор покоятся в центре Млечного Пути.

Это открытие описано в научной статье, опубликованной в журнале Monthly Notices of the Royal Astronomical Society.

Галактики время от времени сталкиваются и сливаются друг с другом, и наша не исключение. Недавно Вести.Ru рассказывали о том, как учёные реконструировали историю "слияний и поглощений", которые испытал Млечный Путь. А теперь другая научная группа получила новый интригующий результат.

Художественное изображение Млечного Пути, вид сверху. Красными линиями показан предполагаемый размер погибшей галактики Геракл и местоположение её остатков.

Астрономы изучили множество светил в центральной области Млечного Пути и обнаружили нечто странное.

"Из десятков тысяч звёзд, которые мы наблюдали, несколько сотен поразительно отличались [от остальных] по химическому составу и скорости, – рассказывает первый автор статьи Дэниэл Орта-Дэррингтон (Daniel Horta-Darrington) из Ливерпульского университета имени Джона Мурса. – Эти звёзды настолько отличались [от других], что они могли быть только из другой галактики".

Эту галактику, некогда столкнувшуюся с нашей, астрономы назвали Гераклом. По расчётам специалистов, суммарная масса её звёзд составляла около 500 миллионов солнц. Это примерно вдвое больше, чем в "колбасной" галактике Гайя–Энцелад, столкновение с которой ещё недавно считалось крупнейшим в истории Млечного Пути.

Слияние с Гераклом произошло 10 миллиардов лет назад. Млечный Путь тогда едва зародился. Эксперты считают, что столкновение с такой большой галактикой, как Геракл, в самом начале жизненного пути – чрезвычайно редкое явление. Оно делает Млечный Путь уникальным в ряду других спиральных галактик.

Художественное изображение Млечного Пути, вид сбоку. Красными линиями показан предполагаемый размер погибшей галактики Геракл и местоположение её остатков.

По расчётам учёных, Геракл оставил заметный след в истории Млечного Пути. Около трети светил в разреженной сферической составляющей Галактики досталось нам от этой погибшей звёздной системы. Как же вышло, что астрономы так долго не замечали никаких следов Геракла?

Дело в том, что столкновение произошло вскоре после зарождения нашей галактики. Млечный Путь тогда был гораздо меньше, чем сейчас.

За прошедшие с тех пор миллиарды лет Галактика приросла окраинами, как город. И былая периферия Млечного Пути, где вращались унаследованные от Геракла звёзды, стала практически его центром. Гравитация стягивала туда вещество. В конце концов эти области Галактики оказались закрытыми облаками пыли, непроницаемыми для звёздного света.

Так и вышло, что звёзды, пришедшие в Млечный Путь вместе с Гераклом, оказались недоступными для большинства земных телескопов. Однако на сей раз астрономы наблюдали Галактику не в видимом свете, а в ближнем инфракрасном диапазоне. Пыль прозрачна для такого излучения, что и позволило авторам сделать своё открытие.

К слову, ранее Вести.Ru рассказывали о том, что Солнце могло появиться благодаря столкновению Млечного Пути с соседней галактикой. Писали мы и о том, когда наша галактика столкнётся с туманностью Андромеды.